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Apparues à Leyde vers 1620 et répandues surtout aux Pays-Bas (de Pieter Claesz. à Gerard Dou), en France (Philippe de Champaigne) et en Espagne (Valdés Leal) à l'âge baroque, les vanités, genre particulier de nature morte, associent des objets évoquant la vie, la richesse et la puissance, la science et les arts, le plaisir ou la volupté à d'autres symbolisant la mort ou la fuite du temps, pour proposer une réflexion, voire lancer un avertissement. Ainsi fleurs épanouies, coquillages et coraux, perles, bijoux, objets précieux ou argent, heaumes et dagues, astrolabes ou instruments de musique côtoient-ils fleurs séchées, crânes, sabliers ou horloges, bougies éteintes ou insectes morts.
Les vanités reflètent, finalement au sens propre, l'aspect éphémère de toute vie et possession terrestres.